El doble origen de la domesticaci贸n del perro

Publicado con fecha 7 noviembre 2016

 


Del aullido al ladrido, la domesticaci贸n del perro pregon贸 el Antropoceno, el Homo Sapiens cri贸 durante el Paleol铆tico cachorros de lobo gris como auxiliares de caza y guardianes de los campamentos n贸madas, antes de amaestrar caballos o tener reba帽os de ovejas, cabras y vacas, antes de que existiera cualquier explotaci贸n ganadera en las sociedades sedentarias de agricultores. La domesticaci贸n del perro est谩 considerada como una de las primeras piedras miliares de la influencia civilizadora del hombre sobre el planeta, un hito cultural previo al Neol铆tico, a las t茅cnicas premodernas de plantaci贸n y regad铆o, hasta la revoluci贸n industrial que trajo las formas de agricultura y ganader铆a intensivas dando lugar al enorme crecimiento demogr谩fico del Homo Sapiens en su etapa m谩s reciente, hasta la superpoblaci贸n de 7000 millones de habitantes. Pese a la contingente desaparici贸n de la megafauna del Pleistoceno, que favoreci贸 a los antecesores prehumanos en su supervivencia frente a otros depredadores m谩s fuertes, frente a mitos filantr贸picos sobre la entrega del fuego a los hombres por el tit谩n Prometeo, fue el descubrimiento de la domesticaci贸n como simbiosis artificial lo que permiti贸 al hombre cambiar su relaci贸n con el entorno ambiental y dominar una naturaleza hostil, comenzando a dejar su huella en el planeta. La domesticaci贸n del perro como primer animal amaestrado del planeta anticip贸 por tanto el impacto global que las actividades humanas han tenido sobre los ecosistemas terrestres.

En el extremo oriental de Irlanda se encuentra Newgrange, un monumento cuya dataci贸n est谩 entre 3300-2900 a.C., es m谩s antiguo que las pir谩mides de Giza en Egipto y que Stonehenge, monumento megal铆tico situado cerca de Amesbury, en el condado de Wiltshire, Inglaterra. Bajo su gran t煤mulo circular y entre los habit谩culos subterr谩neos est谩n enterrados muchos fragmentos 贸seos de animales. Entre ellos, Dan Bradley de Trinity College Dublin encontr贸 la porci贸n petrosa del hueso temporal del cr谩neo de un perro, que contiene el 贸rgano de audici贸n, en el feto es la parte relacionada con el desarrollo del t铆mpano y es una zona densa excepcionalmente 煤til para preservar el ADN. Cuando se intenta extraer ADN de un f贸sil, la mayor parte est谩 contaminado por organismos microbianos parasitarios del cad谩ver, sin embargo, la parte petrosa del hueso temporal tiene un porcentaje tan elevado de pureza que se pudo secuenciar el genoma del largo tiempo difunto perro.

El arque贸logo y genetista Greger Larson y su compa帽ero Laurent Frantz compararon las secuencias de ADN del perro enterrado en Newgrange con los genomas de al menos 700 perros modernos, para construir un 谩rbol geneal贸gico. Para su sorpresa hab铆a una bifurcaci贸n que divid铆a el 谩rbol en dos grandes ramas o dinast铆as. Una incluye a todos los perros de Eurasia oriental, la otra incluye a todos los perros de Eurasia occidental. Los genomas de la rama occidental dan indicios de un cuello de botella que diezm贸 su poblaci贸n tras una larga migraci贸n. Seg煤n Larson los dos linajes de perros paleol铆ticos provienen de Asia, en alguna regi贸n de China donde se habr铆an domesticado perros que son antecesores de los mastines tibetanos, sin embargo, hubo un periodo de migraci贸n hasta Europa central donde se ramific贸 la evoluci贸n del perro dom茅stico. Grosso modo se calcula que la separaci贸n se produjo hace 14000 a帽os antes de nuestra Era. Pero los hallazgos arqueol贸gicos de restos 贸seos de perros son mucho m谩s antiguos y asociados a ritos funerarios en tumbas humanas. Lo cual quiere decir que cuando se produjo dicha migraci贸n desde Asia hacia Europa, ya hab铆a poblaciones con perros domesticados en la parte occidental del continente.

Para Larson, esto s贸lo tiene sentido si se interpreta que el perro fue amaestrado dos veces, domesticado por poblaciones humanas en dos periodos cronol贸gicos y lugares separados del planeta. Como el doble nacimiento de Dyonisos, el perro tuvo que ser domesticado en dos etapas diferentes, como algunos avances culturales o t茅cnicos se han producido hist贸ricamente en poblaciones que no estaban en contacto, sin que se pueda explicar por pr茅stamo.

Hace unos 30.000 a帽os, las poblaciones de Homo Sapiens en la parte occidental de Eurasia llegaron a domesticar ejemplares de lobos grises, criando cachorros en cautividad encontrados en madrigueras, dando lugar por aut茅ntica generaci贸n a una nueva especie. Algo similar ocurri贸 de forma independiente al este del continente, dando lugar a dos grupos diferenciados de prehist贸ricos perros dom茅sticos: aquellos de la zona geogr谩fica europea occidental y aquellos de la zona asi谩tica oriental. Antes de la Edad de Bronce, grupos de poblaci贸n migraron desde Asia hacia Europa central junto a sus compa帽eros perrunos y encontraron a perros prehist贸ricos occidentales con los que trabaron linaje.

Los perros asi谩ticos actuales tienen como antecesores las poblaciones antiguas que ya estaban en la regi贸n de China y el Tibet. Pero los perros prehist贸ricos occidentales, como los restos 贸seos de Newgrange o Goyet, trazan su genealog铆a hasta los migrantes orientales, cuyos perros se reprodujeron junto a los ya domesticados en Eurasia occidental para mantener la especie pues en su mayor铆a los antepasados de Europa central se extinguieron. Otros estudios sugieren que diferentes animales empleados en explotaciones ganaderas tambi茅n han sido domesticados en periodos y regiones separadas del planeta, por ejemplo los cerdos fueron domesticados en Anatolia y Asia oriental.

Las investigaciones de Larson han tenido detractores como Bob Wayne de la Universidad de California, Los Angeles, que critican que haya tal profunda divisi贸n en los mapeos gen茅ticos de los perros, dado que saca conclusiones a partir de un s贸lo hallazgo, los restos 贸seos de Newgrange. Es igualmente posible que los perros dom茅sticos hayan sido amaestrados en un mismo periodo, generando patrimonios gen茅ticos por cruces y selecci贸n, acompa帽ando despu茅s al hombre en su di谩spora por todo el planeta. En el a帽o 2013, el equipo de investigadores de Wayne compar贸 los genomas mitocondriales (peque帽os anillos de ADN situados fuera del conjunto principal) de 126 perros modernos y lobos, as铆 como 18 f贸siles. Concluyeron que los primeros perros fueron domesticados en alguna regi贸n de Europa o al oeste de Siberia en las Monta帽as doradas de Alt谩i, entre el Paleol铆tico Superior y el Mesol铆tico. Y aparte del an谩lisis gen茅tico, 鈥渓a densidad de los f贸siles encontrados en Europa nos indica muchas similitudes con los perros actuales, nada como los hallazgos encontrados en Asia oriental.鈥

European Origin of Domestic DogsLa investigaci贸n sobre los genomas mitocondriales de perros y lobos se public贸 en un art铆culo de la revista Science, 15 Nov 2013: Volumen 342, Tema 6160, pp. 871-874: Complete Mitochondrial Genomes of Ancient Canids Suggest a European Origin of Domestic Dogs. Thalmann et al. analizaron completos genomas mitocondriales de perros y lobos de nuestros d铆as, as铆 como 18 f贸siles caninos de hace 1000 a 36.000 a帽os del viejo y nuevo mundo. Los datos sugieren que las antiguas poblaciones de lobos en Europa central, ya extintas, son ancestros directos de los perros dom茅sticos. M谩s a煤n, algunos restos 贸seos de perros paleol铆ticos podr铆an representar eventos fallidos de domesticaci贸n. El protagonista de la portada es un ejemplar de perro Basenji, fotografiado por Barbara von Hoffmann, que representa uno de los linajes m谩s diversos de perros existentes en la actualidad. Los an谩lisis gen茅ticos de antiguos y modernos c谩nidos incluyendo algunos de los vestigios 贸seos m谩s antiguos, sit煤an el origen de los perros en Europa hace 18.800 – 32.100 a帽os.

Los or铆genes geogr谩ficos y temporales del perro dom茅sticos siguen rodeados de controversia, puesto que los datos gen茅ticos sugieren una domesticaci贸n en Asia oriental hace unos 15.000 a帽os, mientras que los f贸siles con restos 贸seos similares a perros, encontrados en Europa y Siberia, en algunos fragmentos de cr谩neos y mand铆bulas tienen una dataci贸n de hasta m谩s de 30.000 a帽os de antig眉edad. Se analizaron genomas mitocondriales de 18 c谩nidos prehist贸ricos de Eurasia, en comparaci贸n con un panel exhaustivo de secuencias gen茅ticas de perros dom茅sticos y lobos. Los genomas mitocondriales de todos los perros modernos est谩n filogen茅ticamente relacionados con similar proximidad a antiguos y modernos c谩nidos europeos. Los datos moleculares sugieren que la aparici贸n de la domesticaci贸n se sit煤a de forma imprecisa hace 18.800 a 32.100 a帽os, lo cual muestra un intervalo demasiado laxo. Estos hallazgos indican que la domesticaci贸n del perro es la culminaci贸n de un proceso muy gradual que fue iniciado entre los Homo Sapiens cazadores y recolectores que llegaron a Europa y los c谩nidos con los que interactuaban.

Probablemente, los lobeznos criados en cautividad por capricho y curiosidad de un grupo de Homo Sapiens cazadores ten铆an el instinto debilitado como para desconfiar del hombre y regresar con su manada para vivir como sus cong茅neres los lobos grises salvajes. Al recibir recursos como sobras de comida por parte del hombre comenz贸 el lento proceso de domesticaci贸n de los primeros perros paleol铆ticos, que acabaron confiando en aquellos b铆pedos con escaso vello corporal, modificando sus patrones cognitivos de aprendizaje para volverse animales adiestrables y asistir a las bandas de cazadores en el rastreo y persecuci贸n de presas, completando la in茅dita simbiosis artificial y cambiando para siempre la forma en que los hombres se han relacionado con el medioambiente. Dicho proceso que culmin贸 en el perro dom茅stico como subespecie del lobo fue sumamente gradual, con ramificaciones en las poblaciones que dieron lugar a un linaje que se extiende hasta los perros modernos, pero tambi茅n con ramas extintas debido a intentos fallidos de domesticaci贸n que dieron lugar a progenie que mantuviera la transmisi贸n gen茅tica.

Peter Savolainen del KTH Royal Institute of Technology en Estocolmo discrepa al respecto. Al comparar los genomas completos de 58 lobos y perros modernos, su centro de investigaci贸n ha mostrado que los perros en la zona sur de China tienen la mayor variabilidad gen茅tica. Y su origen puede trazarse hasta unos 33.000 a帽os antes de nuestra Era, antes de que un subconjunto de ellos migrara hacia la parte occidental de Eurasia unos 18.000 a帽os m谩s tarde.

Los perros son descendientes del lobo

Lo cual coincide esencialmente con la interpretaci贸n precedente de Larson. La diferencia clave es que Savolainen no acepta la existencia previa de un grupo de perros paleol铆ticos domesticados en Europa central. Esos supuestos perros occidentales antiguos pudieron ser simplemente lobos. O tal vez se produjo una migraci贸n m谩s temprana desde Asia hacia Europa. Sin embargo, lo que parece claro es que la primera fase de domesticaci贸n del perro ocurri贸 en la zona sudeste de Asia. Adam Boyko de Cornell University estudi贸 los patrimonios gen茅ticos de perros silvestres que sobreviven en la periferia de asentamientos humanos, concluyendo que hubo una 煤nica -y no doble- domesticaci贸n que se origin贸 en Asia, entre India y Nepal. Tambi茅n se explicar铆an de este modo las transformaciones ling眉铆sticas recogidas en el indoeuropeo, como migraci贸n desde Oriente hacia Occidente hace unos 4500 a帽os, como indica un art铆culo de la revista Nature publicado con fecha de 12 de febrero del 2015, por Ewen Gallaway, donde se destaca que un grupo de migrantes relacionados con la etnia Yamnaya que todav铆a tiene herederos en Rusia y Ucrania, migr贸 desde Oriente hasta la zona norte de Europa y los pa铆ses n贸rdicos, dando origen a lenguas germ谩nicas y eslavas.

Larson a帽adi贸 que sus compa帽eros de la comunidad cient铆fica se enfocan demasiado en los genes e ignoraban una l铆nea crucial en las evidencias de los restos 贸seos. Si los perros se hubieran originado como subespecie descendiente del lobo una sola vez, deber铆a localizarse un gradiente ordenado de f贸siles desde los m谩s antiguos al centro de la domesticaci贸n hasta los m谩s recientes lejos del foco. No es lo que tenemos. En cambio, los arque贸logos han encontrado f贸siles de m谩s de 15 000 a帽os en Europa occidental, y f贸siles de 12.500 a帽os de antig眉edad en Asia oriental, pero ning煤n resto m谩s antiguo de 8 000 a帽os fue nunca desenterrado en regiones situadas entre los extremos del continente.

鈥淪i estamos equivocados, 驴c贸mo explicar los datos arqueol贸gicos?鈥 cuestiona Larson. 鈥溌縎altaron los perros domesticados desde Asia oriental hasta Europa occidental en una semana y luego hicieron el camino de regreso 4000 a帽os despu茅s?鈥 No. Tiene m谩s sentido una domesticaci贸n dual. Mietje Genompr茅, una arque贸loga del Real Instituto Belga de Ciencias Naturales, est谩 de acuerdo con que las evidencias 贸seas respaldan la interpretaci贸n de Larson.

Los lobos grises habitaban por todo el hemisferio norte, as铆 que podr铆an haber sido domesticados en un rango muy amplio de regiones (excluyendo Norteam茅rica). Adem谩s, los estudios gen茅ticos indican que no hay ning煤n grupo espec铆fico de lobos m谩s pr贸ximo que otro a los perros dom茅sticos, lo que significa que los lobos que dieron origen a los perros prehist贸ricos por aut茅ntica generaci贸n est谩n extintos. Secuenciar genomas de perros y lobos actuales no aclarar谩 nada sobre su enterrado pasado; ser铆a -en palabras de Larson- como intentar resolver un crimen sin tener al culpable en la lista de sospechosos. En el art铆culo Genome Sequencing Highlights the Dynamic Early History of Dogs, publicado en el a帽o 2014, se identifican cambios gen茅ticos que se帽alan la domesticaci贸n del perro y reconstruyen su historia evolutiva temprana, se generaron secuencias de genomas de tres lobos grises, uno para cada supuesto centro geogr谩fico de domesticaci贸n del perro: Asia Oriental, Oriente Medio y Europa Central, adem谩s de genomas de dos linajes de perros silvestres o primitivos (Basenji y Dingo) y el chacal dorado a modo de grupo extra帽o. El an谩lisis de dichas secuencias respalda el modelo demogr谩fico en el cual los perros y los lobos divergieron a trav茅s de un proceso din谩mico que incluy贸 cuellos de botella en sus poblaciones en ambos linajes y una divergencia posterior en el flujo de transmisi贸n gen茅tica. En los perros, el cuello de botella durante la fase de domesticaci贸n implic贸 una reducci贸n del tama帽o de la poblaci贸n de al menos 16 veces, un cuello de botella mucho m谩s severo de lo estimado en investigaciones precedentes.

secuenciaci贸n genomas perros

En biolog铆a se dice que una poblaci贸n o especie ha sufrido un cuello de botella en su historia evolutiva cuando ha experimentado un dr谩stico descenso en el n煤mero de miembros en alg煤n momento del pasado, llegando en algunos casos a estar al borde de la extinci贸n. Como consecuencia, los ejemplares de las generaciones posteriores al cuello de botella presentan una escasa variabilidad gen茅tica y la antigua proporci贸n de alelos en el conjunto de la poblaci贸n ha cambiado considerablemente, siendo en general m谩s vulnerables a enfermedades y a influencias medioambientales, por lo que necesitan perfeccionar su lucha por la supervivencia. Los cuellos de botella aceleran la deriva gen茅tica y la evoluci贸n de las especies que los experimentan de forma considerable, pues se produce una selecci贸n intensiva de determinados caracteres que pasan a ser mayoritarios en los individuos supervivientes, mientras que otros menos favorables se reducen o desaparecen por completo, a menos que el cuello de botella haya sido causado de forma no natural, por ejemplo, por actividades de la especie humana como la caza descontrolada, la deforestaci贸n, el cambio clim谩tico por la quema de combustibles f贸siles y la concentraci贸n de gases de efecto invernadero, etc.

Un virulento cuello de botella sucedi贸 en los lobos poco despu茅s de su divergencia de los perros, implicando que el cat谩logo de diversidad gen茅tica del cual surgieron los perros como subespecie era sustancialmente m谩s amplio que el que representa a las poblaciones de lobos en la actualidad. Restringimos el rango temporal para la dataci贸n de la domesticaci贸n del perro a un intervalo que se extiende hace 11000 a 16000 a帽os, lo que ser铆a el Mesol铆tico, o periodo de transici贸n antes del Neol铆tico, con el descubrimiento de la agricultura. A la luz de este hallazgo, expandimos anteriores investigaciones sobre el gen de la amilasa (AMY2B) en perros, del cual se cree que ayuda a la digesti贸n del almid贸n en desechos agr铆colas. La variaci贸n en el n煤mero de copias (CNV) se define como el segmento de ADN igual o mayor de 1 kb cuyo n煤mero de copias es variable si se compara con un genoma de referencia. Hasta el a帽o 2004 se pensaba que la variaci贸n en el genoma, incluyendo inserciones, deleciones, inversiones, translocaciones estaba asociada a enfermedades y que los SNPs (polimorfismo de un solo nucle贸tido) eran la mayor fuente de variaci贸n gen茅tica entre individuos. Sin embargo, ese mismo a帽o se public贸 el primer mapa gen贸mico con variaci贸n del n煤mero de copias en individuos sanos. Actualmente hay indicios de que las CNV aparecen no solo a lo largo del genoma de humanos, sino tambi茅n en primates, roedores, moscas, perros, gallinas y vacas. Para averiguar c贸mo las CNV contribuyen a la variaci贸n fenot铆pica y susceptibilidad a las enfermedades, se usan t茅cnicas como la hibridaci贸n gen贸mica comparada (CGH).

Se investig贸 que la expansi贸n de la familia del gen de la amilasa (AMY2B) en los perros, que recientemente se consider贸 como crucial en respuesta a una dieta basada en sobras c谩rnicas y comida recolectada. Se observa una variaci贸n constante en el n煤mero de copias en el gen de la amilasa (AMY2B) en lobos y escasa o casi inexistente variaci贸n en el n煤mero de copias en los linajes del dingo y el husky siberiano. Esto indica que, al inicio del proceso de domesticaci贸n, los perros pudieron estar caracterizados por una dieta m谩s carn铆vora que sus herederos modernos, una dieta que mantuvieron en com煤n con los cazadores del Paleol铆tico. En dicho estudio, el n煤mero de copias est谩 segregado entre especies, con tan s贸lo dos copias del gen de la amilasa en cada uno de los 35 lobos genotipados y una media de 7.4 veces m谩s copias de dicho gen en 136 perros. Este hallazgo se interpret贸 para sugerir que la expansi贸n del AMY2B permiti贸 a los primeros perros paleol铆ticos explotar una dieta m谩s basada en carro帽a dado que fueron alimentados antes del descubrimiento de la agricultura. Sorprendentemente, utilizando una correcta profundidad de cobertura para estimar el n煤mero discreto de copias del gen, encontraron que el dingo tiene s贸lo dos copias del AMY2B, lo que sugiere que la expansi贸n de dicha familia de genes no se produjo de forma homog茅nea por todos los perros durante el proceso de domesticaci贸n. En una evaluaci贸n de los datos de secuencias del genoma de 12 razas de perros dom茅sticos, se encontr贸 que el husky siberiano, una raza hist贸ricamente asociada a cazadores del 脕rtico, tiene s贸lo entre tres a cuatro copias del AMY2B, mientras que el Saluki, que fue hist贸ricamente criado en el Creciente F茅rtil, desde Egipto a Mesopotamia, donde se origin贸 la agricultura, tiene 29 copias.

secuenciaci贸n genomas perros
Abreviaciones de razas caninas: AFG, Afgan Hound; AFR, Africanis; AKI, Akita; BSJ, Basenji; BE, Beagle; BU, Bulldog, CAN, Canaan Dog; CU, Chihuahua; CC, Chinese Crested; FC, Flat-coated Retriever; GD, Great Dane; IH, Ibizan Hound; KUV, Kuvasz; MAS, Mastiff; NGS, New Guinea Singing Dog; PEK, Pekinese; PHU, Phu Quoc; SAL, Saluki; SAM, Samoyed; SCT, Scottish Terrier; SHA, Shar Pei; SIH, Siberian Husky; THD, Thai Dog; TOP, Toy Poodle; DNG, Dingo; CHW, Chinese wolf; INW, Indian wolf; ISW, Israeli wolf; ITW, Italian wolf; RUW, Russian wolf; SPW, Spanish wolf; YSW, Yellowstone wolf; GLW, Great Lakes wolf.

Con el prop贸sito de validar estos resultados, se utiliz贸 la prueba cuantitativa PCR (reacci贸n en cadena de polimerasa, t茅cnica de biolog铆a molecular para obtener un gran n煤mero de copias de un fragmento de ADN particular, bastando partir de una 煤nica copia de ese fragmento original para amplificarlo) en tiempo real (qPCR) para explorar la variaci贸n en las copias de AMY2B a trav茅s de otras razas de perros (n鈥=鈥52), otras variantes del dingo (n鈥=鈥6) y una distribuci贸n mundial de lobos (n鈥=鈥40). Los resultados qPCR muestran que las razas modernas de perros tienen de media un alto n煤mero de copias de AMY2B mientras que los lobos y los dingos apenas tienen m谩s de dos. Sin embargo, los resultados qPCR tambi茅n muestran que la expansi贸n de AMY2B es polim贸rfica en lobos (16 de 40 lobos pod铆an tener m谩s de 2 copias) y por tanto no est谩 exclusivamente restringido a los perros modernos, si bien tienen de media muchas m谩s copias, salvo en razas espec铆ficas que no se criaron en sociedades agrarias, como el dingo y el husky. Esto sugiera una interpretaci贸n hist贸rica m谩s compleja donde la elevada variaci贸n del n煤mero de copias del gen AMY2B, que probablemente existi贸 como variaci贸n constante en los inicios del proceso de domesticaci贸n, se expandi贸 sin embargo avanzado el Neol铆tico con el desarrollo de grandes civilizaciones basadas en t茅cnicas de agricultura y ganader铆a en Oriente Medio, por todo el Mediterr谩neo, Europa Central y Asia Oriental, cuando los perros dom茅sticos recib铆an por parte de los pastores, ganaderos y cazadores, una alimentaci贸n que no s贸lo conten铆a sobras de carne sino otros compuestos agr铆colas, hacia una dieta m谩s omn铆vora y no carn铆vora estricta.

En conjunci贸n con las estimaciones temporales sobre los or铆genes del perro, estos resultados proporcionan respaldo adicional a los hallazgos arqueol贸gicos, indicando que los primeros perros dom茅sticos surgieron con las sociedades de cazadores antes que en las sociedades de agricultores del Neol铆tico. Respecto al origen geogr谩fico de los perros, se descubri贸 de manera sorprendente que ninguno de los linajes de lobos extintos en los supuestos centros de domesticaci贸n es filogen茅ticamente m谩s pr贸ximo, y, por el contrario, la muestra de lobos forma un grupo monof铆letico hermano, dado que si todos los organismos incluidos en 茅l han evolucionado a partir de una poblaci贸n ancestral com煤n, y todos los descendientes de ese ancestro est谩n incluidos en el grupo. Tambi茅n denominado clado, incluye el tax贸n ancestral y todos los descendientes, un grupo monofil茅tico (que en griego significa una rama), puede ser separado de la ra铆z con un solo corte, mientras que un grupo que no sea monofil茅tico necesita dos o m谩s cortes para separar las ramas. Este resultado, en combinaci贸n con la mezcla entre perros y lobos durante el proceso de domesticaci贸n, sugiere la necesidad de una nueva evaluaci贸n de las hip贸tesis que se sosten铆an en el pasado en relaci贸n con los or铆genes del perro.

El estudio informalmente conocido como Big Dog Project naci贸 de frustraciones. Ya en el a帽o 2011, Larson se esforz贸 en investigar el origen de los cerdos dom茅sticos, pero empez贸 a estar contrariado cuando investigadores con ensayos sobre los perros que eran menos rigurosos recib铆an sin embargo publicaciones en prestigiosas revistas cient铆ficas, simplemente porque su tema de estudio era m谩s carism谩tico y m谩s popular en los medios de comunicaci贸n. As铆 que llam贸 a su colaborador Keith Dobney para entrar en el estudio del origen de la domesticaci贸n de los perros.

Desde el principio, ambos comprendieron que analizar genomas de perros o lobos vivientes no aportar铆a ninguna clave para fijar el debate sobre la domesticaci贸n del perro. El 煤nico camino para hacerlo ser铆a secuenciar ADN de f贸siles de perros y lobos, a trav茅s de todo su rango y en diferentes puntos de la historia, tratando de reconstruir su ramificaci贸n evolutiva. En d茅cadas recientes, los cient铆ficos han tenido cada vez m谩s 茅xito al secuenciar hebras de ADN extra铆das de f贸siles. El antiguo ADN ha hecho maravillas para comprender la hominizaci贸n y la evoluci贸n del hombre. As铆 hemos llegado a explicar c贸mo el continente europeo fue colonizado por cazadores y recolectores llegados desde 脕frica hace m谩s de 40.000 a帽os, hace m谩s de 8000 a帽os por agricultores desde Oriente Pr贸ximo, y hace m谩s de 5000 a帽os por jinetes y pastores llegados desde las estepas de Rusia. 鈥淭odos los europeos actuales son una mezcla de estas tres poblaciones鈥, declar贸 Larson, que buscaba segmentar el ADN del perro de la misma manera.

Ambos investigadores lograron colaboraciones inesperadas para su estudio y llevaron m煤ltiples restos 贸seos a unas instalaciones en Oxford llamadas Palaeo-BARN, Red de Investigaci贸n Bioarqueol贸gica y Palaeogen贸mica, donde era necesario llevar bata, m谩scara y guantes como en un quir贸fano por asepsia y para prevenir que los organismos microbianos contaminaran las preciadas muestras.

En una sala, se colocan trozos de hueso en una m谩quina que los muele en un peque帽o soporte de bolas, convirtiendo fragmentos s贸lidos de hueso en polvo fino. A continuaci贸n, se hace pasar el polvo de los fragmentos 贸seos molidos a trav茅s de productos qu铆micos y filtros para extraer el ADN y eliminar las excrecencias. El resultado es una peque帽a gota de l铆quido que contiene la esencia gen茅tica de un perro o lobo fallecido hace mucho tiempo. Larson lleg贸 a refrigerar m谩s de 1500 muestras.

Fiel a sus ra铆ces de arqueolog铆a, Larson no est谩 ignorando los restos 贸seos. Su equipo tom贸 fotograf铆as de hasta 7000 cr谩neos de perros prehist贸ricos y lobos variando en hasta 220 谩ngulos, y reconstruyeron dichas im谩genes virtualmente. Utilizaron una moderna t茅cnica de paleontolog铆a denominada morfometr铆a geom茅trica para ver c贸mo los diferentes rasgos en los cr谩neos han evolucionado con el tiempo. La morfometr铆a es 煤til en el an谩lisis del registro f贸sil, as铆 como en el impacto de algunas mutaciones sobre la anatom铆a, cambios en los procesos del desarrollo, covarianzas entre los factores ambientales y la forma, igualmente para estimar los par谩metros gen茅tico-cuantitativos de la forma de los cr谩neos, mand铆bulas y otras partes del esqueleto. La morfometr铆a se puede utilizar para cuantificar un car谩cter de significancia evolutiva, y para detectar los cambios en la forma, sacar conclusiones sobre la ontogenia de los organismos, funci贸n o relaciones evolutivas. Uno de los objetivos principales de la morfometr铆a es probar estad铆sticamente las hip贸tesis sobre los factores que afectan la forma; en la presente investigaci贸n, analizar las muestras y comparar estad铆sticas sobre los supuestos dos linajes de perros paleol铆ticos.

Las dos l铆neas de investigaci贸n, tanto de las evidencias en el an谩lisis de ADN, como el an谩lisis paleontol贸gico de los restos 贸seos, deber铆an refutar o apoyar la hip贸tesis de la doble domesticaci贸n del perro. Deber铆an tambi茅n aportar algo de luz sobre f贸siles peculiares como el cr谩neo datado de 36000 a帽os de antig眉edad encontrado en la cueva Goyet, en B茅lgica. Genompr茅 piensa que fue un perro primitivo. 鈥淪us rasgos est谩n fuera de la variabilidad encontrada en lobos: la mand铆bula es m谩s peque帽a y el hocico deb铆a ser m谩s fino鈥. Otros investigadores consideran que es demasiado diferente de los perros modernos. Wayne ha sugerido que el cr谩neo del can de Goyet muestra un intento fallido de domesticaci贸n de un perro paleol铆tico que no lleg贸 a influir en el desarrollo de las poblaciones de perros domesticados, al no lograr reproducirse, y que probablemente su linaje lleg贸 a extinguirse.

Tal vez el perro paleol铆tico de Goyet formaba parte del grupo de perros antiguos domesticados en Eurasia occidental como intuye Larson, domesticados pocos milenios despu茅s de que el Homo Sapiens llegara a Europa central. Tal vez representa una ramificaci贸n extinta en los intentos de domesticaci贸n de lobos, como el primer flirteo de simbiosis artificial que el hombre busc贸 para controlar la naturaleza, mientras todav铆a formaba bandas de cazadores y recolectores, siendo la funci贸n del perro paleol铆tico ayudar en la caza de presas peque帽as, rastrear, perseguir y vigilar, antes de desarrollar la ganader铆a y la agricultura en el Neol铆tico, cuando al perro se le asign贸 la nueva funci贸n de pastorear reba帽os. Todas estas posibilidades est谩n sobre la mesa, y Larson considera que ya hay datos acumulados para sacar conclusiones detalladas frente a lo que se cre铆a en a帽os anteriores sobre la domesticaci贸n del perro. 鈥淧odemos echar cuentas y analizar las diferencias entre lobos y perros鈥. 鈥淧odemos determinar que los lobos de un periodo ten铆an una determinada morfolog铆a; 驴el cr谩neo y parte de mand铆bula de Goyet pueden clasificarse en el mismo 谩mbito, o su aspecto es el de perros prehist贸ricos de un periodo posterior?鈥

Traducido al espa帽ol desde el art铆culo original The Origin of Dogs.

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